Suivre les 700 000 km² de glaciers du globe

Les 700,000 km² de glaciers présents à la surface du globe (excluant les calottes polaires du Groenland et de l’Antarctique) fondent rapidement et altèrent l’hydrologie régionale, contribuent à la hausse du niveau des mers et augmentent les risques naturels. Malgré cela, en raison de la rareté d’observations adaptées et globales, la connaissance de l’évolution des glaciers de notre planète restait jusqu’alors limitée par de fortes incertitudes. Dans une étude récemment parue dans Nature utilisant des archives satellitaires jusqu’à présent largement inexploitées, une équipe internationale dirigée par des glaciologues du LEGOS et associée au CES Glaciers de Theia a cartographié les changements d’altitude de tous les glaciers du globe à haute résolution spatio-temporelle et ainsi révélé leurs pertes de masse, accélérées et contrastées entre 2000 et 2019. Ces données sont maintenant disponibles de deux façons sur Theia : en visualisation ou en téléchargement global.

La validation de ce nouveau jeu de données a été réalisée à partir des données des missions ICESat et Ice-bridge, mais aussi grâce aux cartes de différence d’altitude à haute résolution déduites, entre autres, des images Pléiades et SPOT6-7 obtenues dans le cadre du programme DINAMIS. L’ensemble du projet a été financé depuis bientôt 10 ans par le CNES à travers le programme TOSCA.

Suivre les glaciers et leur évolution selon les régions

Le produit Changement d’altitude des glaciers a permis aux chercheurs de calculer qu’à l’échelle mondiale les glaciers ont perdu une masse en moyenne 267 ± 16 gigatonnes par an depuis 2000, ce qui équivaut à 21 ± 3 % de l’élévation du niveau de la mer. Le produit permet également d’identifier une accélération de la perte de masse de 48 ± 16 gigatonnes par an par décennie, expliquant 6 à 19 % de l’accélération observée de l’élévation du niveau de la mer. Les taux d’amincissement des glaciers en dehors de la périphérie des deux calottes glaciaires ont doublé au cours des deux dernières décennies. Les glaciers perdent actuellement davantage de masse, et à des taux d’accélération similaires ou plus rapides, que les calottes glaciaires du Groenland ou de l’Antarctique prises individuellement.

Grâce à ces nouvelles estimations, nous découvrons une évolution contrastée des glaciers d’une région à l’autre et d’une décennie à l’autre, cohérente avec la variabilité régionale des précipitations et de la température. Ces données mettent clairement en évidence la décélération des pertes de masse dans l’Atlantique Nord, une forte accélération en Alaska et nord-ouest du Canada et, semble-t-il, la fin de l’anomalie du Karakoram où les glaciers ne perdaient pas de masse avant 2010.

Figure 1. Carte des pertes de masse des grandes régions glaciaires entre janvier 2000 et décembre 2019. Les frises colorées illustrent l’évolution temporelle pour chaque région. Les cercles distinguent la contribution relative des glaciers se terminant dans la mer ou sur le continent. Source : Hugonnet et al., Nature, 2021.

Ces nouvelles estimations, très résolues, devraient contribuer à mieux comprendre les facteurs qui contrôlent l’évolution des glaciers, et à calibrer et améliorer les projections pour le 21ᵉ siècle, aussi bien à grande échelle qu’à fine échelle. L’amélioration des projections futures est un facteur critique pour nourrir les politiques d’adaptation sur la gestion de la ressource en eau et l’atténuation des impacts de l’élévation du niveau de la mer sur les milieux côtiers.

Contact

Romain Hugonnnet
LEGOS
ResearchGate
@R.Hugonnet

Étienne Berthier
LEGOS
@e.berthier
ResearchGate

En savoir plus

Hugonnet, R., McNabb, R., Berthier, E., Menounos, B., Nuth, C., Girod, L., Farinotti, D., Huss, M., Dussaillant, I., Brun, F., and Kääb, A.: Accelerated global glacier mass loss in the early twenty-first century, Nature, 2021. DOI : 10.1038/s41586-021-03436-z

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